新華網華盛頓9月21日電(記者林小春)美國“火星大氣與揮發演化”探測器在歷經10個月的旅程後,21日進入火星軌道。但它不是唯一的地球來客,印度一個探測器也將於約兩天后抵達火星。
  美國東部時間21日21時50分(北京時間22日9時50分)左右,已在太空中航行了約7億公里的“火星大氣與揮發演化”探測器開始入軌操作,探測器上的6個制動推進器點火,成功讓探測器減速至每秒1980公里,然後推進器自動熄火,探測器受火星引力的吸引,進入一個臨時的橢圓形軌道。
  整個入軌過程耗時約33分鐘,但由於火星與地球相距遙遠,探測器發出的信號延遲約12分鐘才傳回至地球。美國航天局電視直播顯示,當傳回的信號證實探測器入軌成功時,地面控制中心內掌聲響起,一片歡騰。
  “火星大氣與揮發演化”項目團隊在推特上寫道:“在10個月及7.11億公里的航行之後,火星從來沒有看上去這麼漂亮。”
  未來6周,探測器將在臨時軌道上試運行,並檢測所攜帶的科學儀器,其間會有一顆彗星於10月19日近距離掠過火星,探測器會忙中抽閑觀賞這難得的天文秀。
  最終,探測器會進入周期為4.5天的火星軌道,進行長達一年的對火星上層大氣的考察。美國航天局說,這一探測器將專註於研究早期火星上的水和二氧化碳消失之謎,這些問題對瞭解火星的歷史、氣候以及火星上存在生命的可能性十分重要。
  “火星大氣與揮發演化”探測器去年11月中旬發射升空,它重2.45噸,大小相當於一輛公交車,它攜帶了8件儀器,整個項目耗資超過6.7億美元。
  繼“火星大氣與揮發演化”探測器之後,印度的“曼加里安”號火星探測器將於24日抵達,這將是抵達火星的首個亞洲國家的探測器。“曼加里安”號比“火星大氣與揮發演化”探測器早約兩周發射,它攜帶4台科研設備和一架照相機,將分析火星大氣和地質等方面特征。
  此前已在火星軌道上工作的共有3個探測器,分別是美國2001年發射的“奧德賽”和2005年發射的“火星勘測軌道飛行器”、歐洲2003年發射的“火星快車”。此外,美國2003年發射的“機遇”號火星車和2011年發射的“好奇”號火星車已經在火星錶面上工作。
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